Firm and fair foundations to transform cities, transform lives

As IIED reflects on 50 years of action research, senior researcher Anna Walnycki talks to Jorgelina Hardoy of sister organisation IIED América Latina about the evolution of our shared community-led urban research approach, and the relevance it still holds for working with urban communities today.

Article, 14 June 2022

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Jorgelina HardoyAnna Walnycki A new report, 'Connecting for Common Goals', marks IIED’s 50th birthday by exploring the organisation’s contribution to ten sustainable development movements. In it, IIED’s decades of work with the movement for grassroots sustainable urbanisation rightly credits influential urban researcher Jorge Hardoy, who established IIED América Latina (IIED-AL), and his partner Ana Hardoy.

This reflection is timely. In 2022, IIED and IIED-AL are working together once more, this time in Argentina, Brazil and Mexico on the multi-partner Transformative Urban Coalitions programme, which seeks to put cities on a path to achieving climate justice and zero-carbon emissions by 2050.

Here, IIED senior researcher Anna Walnycki speaks with Jorgelina Hardoy (JH), senior researcher at IIED América Latina and an international fellow with IIED’s Human Settlements research group, about shared histories, current work and future plans.

AW: IIED and IIED-AL have a rich history: the urban research approach they pioneered together in the 1980s and 90s was vital in establishing that sustainable development must recognise local people’s rights, increase their agency, and direct funds to community level. How is IIED-AL building on that heritage today?

JH: In many ways we are continuing the same lines of work that IIED-AL and the local communities and local governments here in Buenos Aires have always prioritised. These priorities have become increasingly consolidated over time, including access to water, sanitation and housing, and local rights in villas, barrios [neighbourhoods] and vulnerable communities.

These basic needs have always been central to our work, but now have shifted to consider how these solutions can be delivered sustainably and in the context of a warming planet. The agenda is always driven by local communities and local actors. In that sense we don’t see IIED-AL as the innovators.

AW: Reflections on the history of urban research recognise that your father Jorge Hardoy and IIED’s David Satterthwaite were among the earliest urban researchers to focus on increasing communities’ control of their development, and that the work of your mother Ana Hardoy was important in shifting the focus from research to local community-based approaches. Do you think any new approaches or ideas are needed now?

JH: From our perspective we don’t need new ideas, as we are dealing with the same old problems. We already have tried-and-tested solutions that need to be implemented.

We have been saying for many years: local governments and local communities need adequate resources to be able to improve access to basic services and responses to climate change. This means adaptation, but also decarbonisation. Local funds are needed so that communities can try something different and reimagine cities from the perspective of informal settlements and local governments. This isn’t innovative!

The Transformative Urban Coalitions programme provides a rare concrete opportunity for communities, local governments and city stakeholders to develop integrated solutions to upgrading that also seek to respond to climate change in a vulnerable barrio.

There is scope to experiment, to see what solutions come from the community, and test what works. Regardless of the results, there will undoubtedly be good lessons for Buenos Aires and other cities. It’s an enormous opportunity – there are few practical participatory examples like this in Latin America, or more broadly in the world.

AW: Inclusion and fairness are both strong themes running through the cultures and ways of working at both IIED and IIED América Latina. How do you see our current work together building on those principles?

JH: IIED-AL and the Human Settlements group at IIED had a strong working relationship during the period when Jorge [Hardoy] was alive and was working closely with David Satterthwaite. After that we continued to work together, but this is the first time since I have been working at IIED-AL that we have had a substantial extended practical programme of work, and it has really revitalised the partnership.

The Transformative Urban Coalitions programme provides an opportunity for IIED-AL to consolidate working relationships with local partners in Buenos Aires and internationally, and scope for current members of IIED – like yourself, Tucker Landesman, Nicola Sorsby – and IIED-AL to co-create research approaches, facilitate exchanges, and renew IIED’s urban work in Latin America.

In the foreground, a hotchpotch of buildings close together, towered over by large buildings in the background.

One of the largest informal settlements in Buenos Aires, Villa 31 is located near one of the city's wealthiest neighbourhoods (Photo: Christoph Wesemann via Flickr, CC BY-NC 2.0)

AW: That answer brings us right up to date. This year, across our urban work, IIED is highlighting that every urban challenge – from forced migration to governance and housing – must be tackled in the context of a warming planet. What is the key message or theme that IIED-AL wants to get across in 2022?

JH: Our focus continues to be on how we can develop local policies and processes in cities for vulnerable low-income urban communities that respond to a range of challenges connected to urban poverty, basic service provision and climate change.

In Argentina and Latin America more generally we continue to take a very compartmentalised approach to these challenges; we must start adopting an integrated approach so as not to reproduce or exacerbate the vulnerabilities and inequalities that exist in cities.

This will require resources, time, managed expectations… Developing an integrated set of spatial solutions and urban policies will be challenging, but our work together under the Transformative Urban Coalitions programme is supporting this.

Preguntas y respuestas: Una base sólida y justa para transformar ciudades y transformar vidas

Como parte de la reflexión del IIED con motivo de sus 50 años de investigación para la acción, Anna Walnycki, investigadora senior del IIED, habla con Jorgelina Hardoy, de la organización hermana IIED América Latina, sobre la evolución de nuestro enfoque común de investigación urbana dirigida por la comunidad, y de cómo este enfoque sigue siendo pertinente para el trabajo con comunidades urbanas hoy.

Un nuevo informe, 'Connecting for Common Goals' (Colaborar para lograr objetivos comunes), marca el 50 aniversario del IIED, con un análisis de cómo ha contribuido la organización a diez movimientos para el desarrollo sostenible. En el informe, las décadas de trabajo del IIED con el movimiento por una urbanización sostenible desde la base rinden un merecido reconocimiento al influyente investigador en temas urbanos Jorge Hardoy, fundador del IIED América Latina (IIED-AL), y a su compañera Ana Hardoy.

Esta reflexión no podía llegar en mejor momento. En 2022, el IIED y el IIED-AL vuelven a colaborar, esta vez en Argentina, Brasil y México, en el programa multilateral Coaliciones Urbanas Transformadoras, cuya finalidad es abrir vías de desarrollo para las ciudades de forma que logren justicia climática y carbono cero para 2050.

Anna Walnycki habla con Jorgelina Hardoy, investigadora senior en el IIED América Latina y miembro internacional del Grupo de investigación en asentamientos humanos del IIED, sobre una historia compartida, el trabajo actual y los planes de futuro.

AW: El IIED y el IIED-AL tienen una rica historia: el enfoque de investigación urbana que impulsaron de forma pionera en las décadas de 1980 y 1990 fue determinante para establecer que el desarrollo sostenible debe reconocer los derechos de la población local, potenciar su capacidad de acción, y dirigir la financiación a nivel de la comunidad. ¿Cómo se apoya el IIED-AL en ese legado hoy?

JH: En muchos sentidos, continuamos las mismas líneas de trabajo que históricamente el IIED-AL, junto a comunidades y autoridades locales de la región han venido priorizando. Son prioridades que se han ido consolidando con el tiempo, como el acceso a agua, saneamiento y vivienda, o derechos locales en villas, barrios y comunidades vulnerables.

Estas necesidades básicas siempre han estado en el corazón de nuestro trabajo, pero ahora han evolucionado para tener en cuenta cómo podemos llegar a estos resultados de forma sostenible y en el contexto de un planeta que se está calentando. Una agenda impulsada siempre por las comunidades y los actores locales. En este sentido, vemos una evolución del trabajo, pero no nos consideramos innovadores, es una discusión que viene desde hace tiempo.

AW: Las reflexiones sobre la historia de la investigación urbana reconocen que su padre, Jorge Hardoy, y David Satterthwaite, del IIED, fueron de los primeros investigadores urbanos en centrarse en otorgar mayor control sobre su desarrollo a las propias comunidades, y que el trabajo de su madre, Ana Hardoy, fue importante en ese cambio de enfoque de la investigación a enfoques basados en las comunidades locales. ¿Cree que ahora se necesitan nuevos enfoques o ideas?

JH: Desde nuestro punto de vista, no necesitamos ideas nuevas, ya que nos enfrentamos a los mismos problemas de siempre. Ya tenemos soluciones probadas que debemos poner en práctica. Llevamos muchos años diciendo aquello de que las autoridades y las comunidades locales necesitan recursos adecuados para mejorar el acceso a los servicios básicos y las respuestas al cambio climático. Esto significa adaptación, pero también descarbonización. Se necesitan fondos a nivel local para que las comunidades puedan probar algo diferente, re imaginar ciudades desde la perspectiva de los asentamientos informales y las autoridades locales. ¡Esto no es algo innovador! Nuestras instituciones lo vienen reiterando desde hace años.

El programa Coaliciones Urbanas Transformadoras ofrece una oportunidad concreta y poco habitual para que las comunidades, las autoridades locales y las partes interesadas de las ciudades desarrollen soluciones integradas para la implementación de mejoras que además aporten respuestas al cambio climático en un barrio vulnerable. Hay margen para la experimentación, para ver qué soluciones emanan de la comunidad, y comprobar qué es lo que funciona. Independientemente de los resultados, sin duda se generarán buenas lecciones para Buenos Aires y otras ciudades. Es una oportunidad enorme, ya que son muy pocos los ejemplos prácticos de participación de este tipo en América Latina, o incluso en el mundo.

AW: La inclusión y la justicia son dos temas muy presentes en la cultura y las formas de trabajar tanto del IIED como del IIED América Latina. ¿Cómo cree que nuestro actual trabajo conjunto podría aprovechar esos principios?

JH: El IIED-AL y el Grupo de asentamientos humanos del IIED mantuvieron una sólida relación de trabajo cuando Jorge [Hardoy] aún vivía, colaborando estrechamente con David Satterthwaite. Después seguimos trabajando juntos, pero esta es la primera vez desde que trabajo en el IIED-AL que hemos tenido un programa de trabajo práctico extenso y significativo, que realmente ha dado nueva vida a la colaboración.

El programa Coaliciones Urbanas Transformadoras es una oportunidad para que el IIED-AL consolide relaciones de trabajo con socios locales en Buenos Aires y a nivel internacional, y también para que los actuales integrantes del IIED – como usted, Tucker Landesman, Nicola Sorsby, etc.– y del IIED-AL puedan co-crear enfoques de investigación, facilitar intercambios, y renovar el trabajo urbano del IIED en América Latina.

AW: Esa respuesta nos trae de vuelta al presente. Este año, en todo nuestro trabajo urbano, desde el IIED estamos subrayando el hecho de que todos los desafíos urbanos –desde la migración forzosa hasta la gobernanza y la vivienda– deben abordarse teniendo en cuenta el contexto, es decir, un planeta que se calienta. ¿Cuál es el mensaje o tema clave que el IIED-AL quiere transmitir en 2022?

JH: Nuestro enfoque sigue siendo ¿cómo desarrollar políticas y procesos locales para comunidades urbanas vulnerables que den respuesta a los distintos retos relacionados con la pobreza urbana, la prestación de servicios básicos y el cambio climático?

En Argentina, y en América Latina en general, seguimos adoptando un enfoque muy fragmentado ante estos retos. Debemos empezar a aplicar un enfoque integral para no reproducir o exacerbar las vulnerabilidades y desigualdades ya existentes en las ciudades. Para ello se necesitarán recursos, tiempo, gestión de expectativas… El desarrollo de un conjunto integral de soluciones implementables y políticas urbanas será difícil, pero nuestro trabajo conjunto en el marco del programa Coaliciones Urbanas Transformadoras servirá para apoyar este objetivo.